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La Metáfora del Paisaje
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 168]

La metáfora del paisaje es una de las más interesantes y utilizadas. Describimos aquí sus características principales y una serie de ejemplos de su utilización.
Newsmaps19990417.jpg (46119 bytes)
Newsmaps. Imagen de las noticias del día 17 de Abril de 1999 a traves de la extinta web newsmaps.com . Realizada con tecnología ThemeScape.
Fuente: Archivos del autor. 
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En el mensaje anterior hablábamos de ThemeScape, una visualización que utiliza la metáfora del paisaje para representar en forma de mapa topográfico un espacio documental en el que la distancia entre dos documentos es inversamente proporcional a su similitud.

Hay considerables evidencias de que el cerebro humano utiliza lo que en sicología cognitiva  se denominan "esquemas". Aunque la definición rigurosa de esquema requeriría más espacio del que disponemos aquí, podemos considerarlo como un conjunto estructurado de conocimientos genéricos que se pueden aplicar a muchas situaciones específicas

Constan de variables, con sus correspondientes valores, y relaciones entre las mismas. Un esquema puede ser "golpear" Por ejemplo Roberto golpeó la pelota o el coche golpeó la acera. El esquema de "golpear" se aplica a ambos casos y resume toda una serie de conocimientos y experiencias relativas a esta acción.

A la hora de realizar una visualización el diseñador utiliza su conjunto de esquemas mentales para elaborar la metáfora visual (véase el número 91) que plasmará en la visualización. Si los esquemas mentales del receptor de la visualización no son equiparables a los del diseñador es más que probable que el receptor no entienda la visualización o no sea capaz de sacarle todo el partido a la misma.

Un claro ejemplo son las señales de tráfico. Cualquiera que haya pasado por una autoescuela es capaz de captar el significado de una señal de tráfico en una fracción de segundo. Sin embargo si presentamos la misma señal a alguien que nunca ha visto una y a quien no se le ha explicado, difícilmente podrá captar el significado en toda su magnitud por más tiempo que le dedique.

Toda esta digresión tiene como objetivo la metáfora visual del paisaje (landscape metaphor) o del terreno, que se ha ensayado en diversas formas en los últimos años. Quizá debido a la ubicuidad de los mapas, conocidos desde antiguo y utilizados de forma muy extensa durante muchos siglos o, según otros, porque resulta una metáfora natural para los seres humanos que hemos evolucionando en un entorno espacial en el que conocer el terreno era vital, el caso es que el concepto de mapa [topográfico] y los esquemas mentales asociados a él está muy extendido. 

En definitiva parece ser que decodificar un mapa, sea del terreno o sea temático, resulta muy natural para la mayoría de los seres humanos, sin más que recibir algunas instrucciones. No ocurre así con otros desarrollos más recientes y también más abstractos, como las coordenadas paralelas o  la geometría hiperbólica, por poner dos ejemplos. 

A parte de ThemeScape podemos identificar otras interesantes iniciativas que utilizan esta metáfora visual de una u otra forma, como son (entre otras) 

Spacecast

SpacecastSurf.gif (42935 bytes) CartogramaBushKerry.gif (60049 bytes)
Spacecast: Una de las visualizaciones temáticas, vista en perspectiva, lo que permite incrementar la diferenciación de la importancia de unos temas respecto de otros.
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de Spacecast
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Cartograma de las elecciones presidenciales en USA.  Realizado por Sara I. Fabrikant representa el porcentaje de voto (cuanto más rojo más votaron a Bush, cuanto más azul más proporción voto Kerry) a nivel de condado, cuya área es propoorcional a la cantidad de votos emitidos. Ello conduce a una distorsión del mapa. 
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de Sara I. Fabrikant
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Spacecast es un proyecto de tres años, dirigido por Sara I. Fabrikant cuyo objetivo es crear un banco de pruebas experimental para la representación gráfica de archivos de datos muy grandes basada en metáforas espaciales (espacializaciones).Durante el primer año, ya transcurrido, se han estudiado un amplio rango de metáforas espaciales, el segundo año se ha dedicado a experimentar distintos modos de trabajar con ellas, mientras que el tercer año, ahora en curso, se dedicará a la experimentación con metáforas geoespaciales en 3 dimensiones.

Cartogramas

Cualquiera que tenga un atlas habrá visto los mapas en los que se representan, sobrepuestos sobre la geografía, magnitudes económicas, sociales o estadísticas. Los cartogramas son  mapas simplificados, generalmente deformados, que permiten estudiar un fenómeno concreto. Muy interesantes como ejemplos resultan los distintos cartogramas, elaborados también por Sara I. Fabrikant, con los resultados de las elecciones presidenciales americanas de 2004.

VxInsight

VxInsight.gif (108574 bytes) VxInsight2.gif (104868 bytes)
VxInsight: Una vista de los temas representados en forma de montañas y valles.
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de VxInsight
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VxInsight: Otra vista La altura depende de la densidad de objetos. (los puntos grises)
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de VxInsight
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VxInsight  creado (y patentado US patent 5,987,470) por el Sandia National Laboratory en Albuquerque, NM, USA. utiliza la metáfora espacial para representar de una forma conceptualmente similar a ThemeScape un conjunto de textos, en los que se define una medida de similitud y se calcula una distancia entre cada dos textos, de forma que las coordenadas que se asignan a cada documento hacen que dos documentos similares se hallen cercanos, a corta distancia, mientras que dos documentos muy diferentes reciben coordenadas espaciales muy alejadas en el plano de la representación. 

La densidad de documentos se representa como altura, de forma las zonas temáticas donde hay muchos documentos aparecen como "montañas" mientras que donde hay pocos se aprecian "llanuras".

WebSOM

WebSOMZoom.gif (111905 bytes) WebSOM.gif (21145 bytes)
WebSOM:Representación mediante un SelfOrganising Map (SOM) de los contenidos de las listas de novedades de Usenet
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de WebSOM
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WebSOM: Un zoom de una parte de la vista anterior. Cada punto es un documento que se puede consultar pulsando sobre él.
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de WebSOM
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WebSOM es un proyecto de la Helsinki University of Technology (HUT) liderado por Teuvo Kohonen que utiliza una metáfora similar pero un algoritmo muy diferente. Aquí también ocurre que documentos cercanos son similares, pero se utiliza un algoritmo de redes neurales para crear un mapa autoorganizado (SOM o Self Organising Map). Este tipo de mapas los exploramos ya en el número 39 de esta revista.

 Islands of Music

IslandsOfMusic.gif (35084 bytes) IslandsOfMusicEtiquetado.gif (35789 bytes)
Islands of Music: Mapa de "islas" que representan géneros musicales. El análisis de los ficheros MP3 permite clasificarlos automáticamente y encontrar su similitud sico-acústica (percibida).
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de Islands of Music
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Islands of Music: Otra vista con etiquetas que hacen referencia a  propiedades musicales de los géneros que representan.    
Fuente: Imagen tal como se puede ver en la web de Islands of Music
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Islands of Music es el resultado de la tesis doctoral de Elias Pampalk. De nuevo se representan en un mapa, en este caso de islas rodeadas por un océano, documentos que aquí son piezas musicales que contienen como única información la propia pieza musical en MP3 y el género musical al que pertenecen. De nuevo distancia equivale a disimilitud y las montañas y colinas se corresponden con géneros musicales.

La originalidad de Islands of Music radica en que la similitud se calcula basándose únicamente en el contenido del archivo MP3 y una aproximación psico-acústica que calcula la similitud percibida al escuchar dos piezas musicales dadas. Con ello se construye un mapa de géneros musicales que se etiquetan con unas palabras que describen ciertas propiedades rítmicas y musicales.

La metáfora del paisaje, y las metáforas espaciales en general, constituyen modos muy atrayentes de representar enormes cantidades de datos en forma muy intuitiva. Las nociones de distancia y altura son fácilmente comprensibles para la mayoría de la gente, incluso cuando lo que codifican son variables como similitud, densidad o prevalencia de ciertos términos. Déjenme que ponga una nota nostálgica si les digo que los viejos mapas de newsmaps son todavía una de mis metáforas visuales preferidas.

Enlaces de este artículo:

http://www.infovis.net/printMag.php?num=167&lang=1   Num 167 Análisis de Patentes
http://www.infovis.net/printFicha.php?rec=revista&num=91&lang=1   Num 91 Metáforas Visuales
http://www.geog.ucsb.edu/~sara/html/research/spacecast/spacecast.html   Sitio web de Spacecast
http://www.geog.ucsb.edu/~sara/html/mapping/election/election04/election.html   Elecciones presidenciales en USA 2004 (cartogramas)
http://www.cs.sandia.gov/projects/VxInsight.html   Sitio web de VxInsight
http://websom.hut.fi/websom/milliondemo/html/root.html   Demo de WebSOM
http://websom.hut.fi/websom/   Sitio web de WebSOM
http://www.hut.fi/   Helsinki University of Technology (HUT)
http://www.infovis.net/printMag.php?num=39&lang=1   Num 39 Kohonen maps
http://www.oefai.at/~elias/music/index.html   Sitio web de Islands of Music
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